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東華義莊

東華義莊位於大口環,全盛時期佔據整個山谷。今日時移勢易,該區已發展,它被其他建築物圍繞,經過大口環道都不容易看見它。但它的功能仍然存在, 提供遺體存放服務。她通常不會開放給公眾自由遊覽。今次得工會安排,由專人帶領講解參觀,是非常難得的機遇。

義莊這個名詞給人不安的感覺。一般人覺得它是用來處理不明來歷、無人認領的遺體。其實這些是政府的工作,由政府殮房直接處理。東華義莊最早的功能是提供義務殯葬服務給在東華醫院病逝的窮人,遺體運來處理後葬在義山。香港曾發生幾次重大災害,死者眾多,東華出手幫助,由義莊處理遺體。最近一次沙士之役,因殯儀館不敢接收病者遺體,義莊亦承擔了工作。因為其處理遺體的經驗,在二十世紀初海外華僑團體都要求東華轉運遺體到內地安葬,義莊成為重要中轉站。現時尚有少量遺體骨殖因各種原因滯留在此。

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十九世紀末期至二十世紀初段,美國急速發展基建,又發現金鑛,需要大量勞工。廣東福建沿海一帶的居民被招募到美國工作。有些人希望尋找機會、有些人被騙亦有人被強擄。到了美國,很多人被勞役。美國曾出現數次排華事件,國家亦曾立法歧視華人。美國近代史有不少研究,華人在美國的遭遇有詳細記錄,為美國歷史重大原素之一。最近美國更通過議案,為歧視法向華人道歉。在中國,廣東福建鄉間有很多農村,因移民問題以致人口凋零。但在中國這些歷史資料很零碎,近年才說要重整華僑史。

這段歷史中間有一個重要環節,就是美國移民還鄉的情況。鄉間有不少例子是移民致富後歸來,在故鄉大興土木。但有更多的移民客死異鄉,希望返回故鄉安葬。當時可行的安排是由當地的華僑會館和中國對口鄉間組織聯絡,然後將遺體以郵輪運來香港,委託東華義莊轉運到中國。在全盛時期,東華義莊要收容六百副棺木和八千多副骨殖。要重整這段歷史很困難,因為很多文件都已失落。窮苦的勞工在美國的遭遇並不光彩,很多文件都不會珍重保存。中國在二十世紀動亂不絕,記錄更是殘缺不全。

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東華義莊保存的記錄成為這一個歷史環節的重要考究證據。東華文物館保存了大量二十世紀初期海外會館和義莊的通訊,包括委托轉運遺體的指示、死者籍貫資料。可聯絡的美洲城市很多,由北美一直到南美都有。中國沿海鄉鎮更多,之間連接的路線多不勝數。因為義莊珍貴文件提供的資料,現時已考究了在三藩市的廣福堂,它是最主要的美洲華人會館,定期運回華僑遺體。根據付運文件,文物館人員追尋到其中一個目的地開平的百合墟,找到一位曾經目睹運載遺體漁船抵岸的老伯,還找出當年泊岸碼頭的位置。紙上描述的歷史就此考證成為事實,其中一條華人渡過遠洋到美洲打工又再落葉歸根回到中國的循環路線被確立。其中香港的貢獻,在中美關係史和香港現代史中應佔一重要位置。多年來讀到的香港歷史,其實只是英國殖民地歷史,最早開埠事件就只是英軍登陸水坑口。義莊的工作除了是香港本土民間自發的重要事件,更是中國近代史以至世界人口遷徙歷史中的一篇。香港現時要力尋本土歷史內涵,義莊歷史地位和它對世界華人的貢獻就是一個很好的起點。